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Une onde électromagnétique est un phénomène périodique transportant, dans l'atmosphère, de l'énergie à distance et sans support.

Elle peut se représenter par l'association en tout point d'un champ électrique et d'un champ magnétique perpendiculaires entre eux et perpendiculaires à la direction de propagation.

Une onde électromagnétique est caractérisée par deux paramètres principaux : la fréquence et la célérité.

La fréquence est le nombre de période à la seconde. L'unité de fréquence est le Hertz. Un Hertz correspond à une période par seconde. Cette unité étant très petite, en radio on utilise les multiples du Hertz :

  • kHz = 1 000 Hz (MF/HF, Navtex, Gonio, etc)
  • MHz = 1 000 000 Hz (VHF, Sarsat-Cospas)
  • GHz = 1 000 000 000 Hz (Inmarsat, Radar)


La célérité est la vitesse de propagation de l'onde, cette vitesse est voisine de 300 000 km/sec.

Les différents modes de propagation

  • L'onde directe : l'émetteur et le récepteur sont en inter visibilité, c'est le type de propagation des fréquences très élevées (Ex : le radar).
  • L'onde réfléchie : le sol conduit l'électricité et constitue un réflecteur des ondes radio d'autant meilleur qu'il est plus conducteur. A ce titre, la mer réfléchit mieux que la terre. Lors de l'émission d'une onde directe, une partie de l'énergie se dirige vers le sol où elle est réfléchie, soit de manière utile car elle renforce l'onde directe, soit, de manière nuisible en créant des interférences.
  • Les onde de surface ou de sol : ces ondes suivent la courbure de la terre (moyennes et basses fréquences), elles ont une grande stabilité mais seulement d'une portée limitée (environ 300 milles).
  • Les ondes de ciel : ces ondes sont réfléchies par les couches ionisées (D,E,F) de l'atmosphère. L'onde pénétrant dans une de ces couches subit une réfraction (déviation), en avançant dans la couche, la réfraction peut devenir suffisante pour qu'il y ait réflexion, l'onde est alors renvoyée vers le sol. Elles ont une portée mondiale, mais peuvent avoir des interférences avec l'onde de sol.
    La réfraction dépend de :
    • la fréquence : les basses fréquences subissent une réfraction plus grande,
    • l'ionisation,
    • l'angle d'incidence,
    • l'atténuation subie pendant le parcours dans la couche ionisée.

Propagation des ondes radio 

 Différents modes de propagation des ondes radio